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Nuevos resultados sugieren que ‘Oumuamua es un cometa

publicado a la‎(s)‎ 18 jul. 2018 9:00 por Javier Sarramian

'Oumuamua

Ilustración artística de ‘Oumuamua. ¿Asteroide o cometa? Crédito: ESA/Hubble, NASA, ESO, M. Kornmesser.

‘Oumuamua –el primer objeto interestelar descubierto dentro del Sistema Solar–, ha sido objeto de estudio desde su descubrimiento en octubre de 2017. Ahora, un equipo internacional de astrónomos ha descubierto que el objeto se mueve más rápido de lo esperado. ‘Oumuamua todavía está desacelerando debido a la atracción del Sol, pero no tan rápido como predice la mecánica celeste.

El equipo, dirigido por Marco Micheli (Agencia Espacial Europea) exploró varios escenarios para explicar por qué la velocidad de este peculiar visitante interestelar es más rápida de lo predicho. La explicación más probable es que ‘Oumuamua esté liberando material de su superficie debido al calentamiento provocado por el Sol, un fenómeno conocido como desgasificación. Se cree que el impulso que genera este material expulsado proporciona el pequeño, pero constante empuje que está haciendo que ‘Oumuamua salga del Sistema Solar más rápido de lo esperado.

Tal emisión de gases es un comportamiento típico de cometas y contradice la anterior clasificación de ‘Oumuamua como asteroide interestelar. “Creemos que es un cometa pequeño, raro”, comenta Marco Micheli. “Podemos ver en los datos que su impulso es cada vez más pequeño a medida que se aleja del Sol, lo cual es típico de los cometas”.

Generalmente, cuando los cometas se calientan por el Sol, eyectan polvo y gas que forman una nube de material a su alrededor llamado coma, así como la característica cola. Sin embargo, el equipo de investigación no ha detectado ninguna evidencia visual de la emisión de gases.

“No hemos visto polvo, coma o cola, lo cual resulta inusual”, explica una de las coautoras, Karen Meech, de la Universidad de Hawái (EE.UU.). Meech dirigió el equipo que descubrió y caracterizó a ‘Oumuamua en el año 2017. “Creemos que ‘Oumuamua puede soltar granos de polvo inusualmente grandes y gruesos”.

Posición de 'Oumuamua

Posición prevista de ‘Oumuamua frente a su posición observada. Crédito: ESA.

La mayor parte de los cometas tienen granos de polvo pequeños en sus superficies, pero el equipo especula que tal vez los de ‘Oumuamua se hayan erosionado durante el viaje a través del espacio interestelar, dejando solo grandes granos de polvo. Aunque una nube de estas partículas más grandes no sería lo suficientemente brillante como para ser detectada, explicaría el cambio inesperado de velocidad de ‘Oumuamua.

La hipótesis de la desgasificación de ‘Oumuamua no es su único misterio sin resolver, también lo es su origen interestelar. En un principio, el equipo realizó nuevas observaciones de ‘Oumuamua para determinar exactamente su trayectoria, lo cual podría haber permitido trazar el camino del objeto hasta su sistema estelar de origen. Los nuevos resultados muestran que obtener esta información será más difícil de lo que se pensaba.

“La verdadera naturaleza de este enigmático nómada interestelar puede seguir siendo un misterio”, concluyó el miembro del equipo Olivier Hainaut, astrónomo en ESO. “El aumento de velocidad detectado recientemente en ‘Oumuamua hace más difícil poder trazar la ruta que tomó desde su hogar, su sistema estelar extrasolar”.

Fuente: ESO

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